Сначала вы это видите, а потом – нет: ученые приблизились к разгадке тайны марсианского метана

Почему одни научные инструменты обнаруживают газ на Красной планете, а другие – нет?

Сообщения об обнаружении метана на Марсе захватили как ученых, так и не ученых. На Земле значительное количество метана производят микробы, которые помогают большинству сельскохозяйственных животных переваривать растения. Этот процесс пищеварения заканчивается выдыханием или отрыжкой газа в воздух.

Колеса Curiosity: эта фотография была сделана 19 марта 2017 года камерой Mars Hand Lens Imager на руке марсохода Curiosity НАСА. Изображение помогло членам команды миссии проверить состояние шести колес Curiosity.
Колеса Curiosity: эта фотография была сделана 19 марта 2017 года камерой Mars Hand Lens Imager на руке марсохода Curiosity НАСА. 
Изображение помогло членам команды миссии проверить состояние шести колес Curiosity.

Хотя на Марсе нет крупного рогатого скота, овец или коз, обнаружение там метана очень интересно, потому что это может означать, что микробы жили или живут на Красной планете. Однако метан не мог иметь ничего общего с микробами или какой-либо другой биологией; Геологические процессы, которые связаны с взаимодействием горных пород, воды и тепла, также могут его производить.

Прежде чем идентифицировать источники метана на Марсе, ученые должны решить вопрос, который их мучил: почему одни инструменты обнаруживают газ, а другие – нет? Например, марсоход НАСА Curiosity неоднократно обнаруживал метан прямо над поверхностью кратера Гейла. Но орбитальный аппарат ExoMars Trace Gas Orbiter ЕКА (Европейского космического агентства) не обнаружил метана выше в марсианской атмосфере.

Селфи Curiosity «Дулут»: марсоход НАСА Curiosity сделал это селфи 15 июня 2018 года, что было 2082-м марсианским днем ​​или солнцем миссии марсохода. Пыльная буря уменьшила солнечный свет и уменьшила видимость в месте нахождения марсохода, которое находилось на буровой площадке «Дулут».
Селфи Curiosity «Дулут»: марсоход НАСА Curiosity сделал это селфи 15 июня 2018 года, что было 2082-м марсианским днем ​​или солнцем миссии марсохода. 
Пыльная буря уменьшила солнечный свет и уменьшила видимость в месте нахождения марсохода, которое находилось на буровой площадке «Дулут».

«Когда в 2016 году на борту появился орбитальный аппарат Trace Gas Orbiter, я полностью ожидал, что команда орбитального аппарата сообщит, что повсюду на Марсе есть небольшое количество метана», – сказал Крис Вебстер , руководитель группы настраиваемого лазерного спектрометра (TLS) в образце. Анализ в химической лаборатории Марса (SAM) на борту марсохода Curiosity.

TLS измеряет в среднем менее половины объема метана на миллиард в кратере Гейла. Это эквивалентно щепотке соли, разбавленной в бассейне олимпийского размера. Эти измерения сопровождались загадочными скачками до 20 частей на миллиард в объеме.

«Но когда европейская группа объявила, что метана не обнаружено, я был определенно шокирован», – сказал Вебстер из Лаборатории реактивного движения НАСА в Южной Калифорнии.

Европейский орбитальный аппарат был разработан как золотой стандарт для измерения метана и других газов на всей планете. В то же время TLS Curiosity настолько точен, что он будет использоваться для раннего обнаружения пожара на Международной космической станции и для отслеживания уровня кислорода в костюмах космонавтов. Он также был лицензирован для использования на электростанциях, на нефтепроводах и в истребителях, где пилоты могут контролировать уровни кислорода и углекислого газа в своих лицевых масках.

Тем не менее, Вебстер и команда SAM были потрясены открытиями европейского орбитального аппарата и немедленно приступили к тщательному изучению измерений TLS на Марсе.

Некоторые эксперты предположили, что газ выпускал сам марсоход. «Итак, мы рассмотрели корреляции с наведением марсохода, землей, дроблением камней, износом колес – вы называете это», – сказал Вебстер. «Я не могу переоценить усилия, которые команда приложила, чтобы изучить каждую мелочь, чтобы убедиться, что эти измерения верны, и это так».

Вебстер и его команда сообщили о своих результатах сегодня в журнале Astronomy & Astrophysics .

Пока группа SAM работала над подтверждением обнаружения метана, другой член научной группы Curiosity, ученый-планетолог Джон Э. Мур из Йоркского университета в Торонто, в 2019 году опубликовал интригующий прогноз: «Я принял то, что некоторые из моих коллег называют очень канадским. с точки зрения этого, в том смысле, что я задал вопрос: «А что, если Curiosity и орбитальный аппарат Trace Gas Orbiter правы?» – сказал Мур.

Мур, а также другие члены команды Curiosity, изучающие характер ветра в кратере Гейла, выдвинули гипотезу, что расхождение между измерениями метана сводится к времени суток, в которое они были сделаны. Поскольку ему требуется много энергии, TLS работает в основном ночью, когда другие инструменты Curiosity не работают. По словам Мурса, марсианская атмосфера ночью спокойна, поэтому метан, просачивающийся из-под земли, накапливается у поверхности, где Curiosity может его обнаружить.

Дрейфующие облака: марсоход НАСА Curiosity запечатлел эти дрейфующие облака 7 мая 2019 года, в 2400-й марсианский день миссии. Curiosity использовал свои черно-белые навигационные камеры, чтобы сделать снимок.
Дрейфующие облака: марсоход НАСА Curiosity запечатлел эти дрейфующие облака 7 мая 2019 года, в 2400-й марсианский день миссии. 
Curiosity использовал свои черно-белые навигационные камеры, чтобы сделать снимок. 

Орбитальный аппарат Trace Gas Orbiter, с другой стороны, требует солнечного света для определения метана на высоте около 3 миль или 5 километров над поверхностью. «Любая атмосфера у поверхности планеты в течение дня проходит цикл», – сказал Мур. Тепло от Солнца перемешивает атмосферу, когда теплый воздух поднимается вверх, а прохладный опускается. Таким образом, метан, который удерживается у поверхности ночью, смешивается с более широкой атмосферой в течение дня, что разбавляет его до необнаружимого уровня. «Так что я понял, что никакой инструмент, особенно орбитальный, ничего не увидит», – сказал Мур.

Команда Curiosity сразу же решила проверить предсказание Мура, собрав первые высокоточные дневные измерения. TLS измерял метан последовательно в течение одного марсианского дня, сравнивая одно ночное измерение с двумя дневными. В каждом эксперименте SAM в течение двух часов втягивал марсианский воздух, непрерывно удаляя углекислый газ, который составляет 95% атмосферы планеты. В результате остался концентрированный образец метана, который TLS может легко измерить, пропустив через него инфракрасный лазерный луч много раз, настроенный на использование точной длины волны света, поглощаемого метаном.

«Джон предсказал, что содержание метана должно эффективно снизиться до нуля в течение дня, и наши два дневных измерения подтвердили это», – сказал Пол Махаффи , главный исследователь SAM, который базируется в Центре космических полетов имени Годдарда НАСА в Гринбелте, штат Мэриленд. Ночные измерения TLS точно соответствуют среднему значению, которое команда уже установила. «Так что это один из способов устранить это большое несоответствие», – сказал Махаффи.

Хотя это исследование предполагает, что концентрация метана на поверхности кратера Гейла в течение дня повышается и понижается, ученым еще предстоит решить глобальную загадку с метаном на Марсе. Метан – это стабильная молекула, которая, как ожидается, продержится на Марсе около 300 лет, прежде чем будет разорвана солнечной радиацией. Если метан постоянно просачивается из всех подобных кратеров, что, как подозревают ученые, вероятно, учитывая, что Гейл не кажется уникальным с геологической точки зрения, его должно было накопиться в атмосфере в достаточном количестве, чтобы орбитальный аппарат Trace Gas Orbiter мог его обнаружить. Ученые подозревают, что что-то разрушает метан менее чем за 300 лет.

В настоящее время проводятся эксперименты, чтобы проверить, могут ли электрические разряды очень низкого уровня, вызванные пылью в атмосфере Марса, разрушить метан, или же избыток кислорода на поверхности Марса быстро разрушает метан, прежде чем он достигнет верхних слоев атмосферы.

«Нам нужно определить, существует ли более быстрый механизм уничтожения, чем обычно, чтобы полностью согласовать наборы данных с марсохода и орбитального аппарата», – сказал Вебстер.

Добавить комментарий

Ваш адрес email не будет опубликован. Обязательные поля помечены *